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秘密任务后,空军太空飞机降落

2015年5月一架于周日在肯尼迪航天中心长途穿梭跑道上滑行降落,结束了为期718天的任务。 这是自从亚特兰蒂斯号于2011年在该计划的最终任务中飞回家后,佛罗里达州首次登陆返回的航天器。

声音轰鸣声在佛罗里达州中部大约8点钟左右轰鸣,几分钟后,空军在推特上发布了 - 一种紧凑的三角翼飞行器,配备有效载荷舱,太阳能动力臂和先进的计算机控制系统 - 从轨道返回并安全降落。

“今天标志着第45届太空翼令人难以置信的令人兴奋的一天,因为我们继续打破障碍,”布里格。 第45空间联队指挥官Wayne Monteith将军在一份声明中说。 “我们的团队已经为这项活动做了几年的准备,我非常自豪地看到我们的努力和奉献精神在今天的安全和成功登陆中达到顶峰。”

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这是X-37B的第四次秘密飞行,是该计划中最长的一次飞行,也是第一次在佛罗里达结束,在那里波音公司已经接管了两个经过修改以处理秘密spycraft的前梭子处理机库。 前三次任务以洛杉矶西北部范登堡空军基地着陆结束。

四个航班的两辆车在太空总时间现在为2,085天。

X-37B项目经理罗恩·费伦中校在空军声明中说:“这次任务再次创造了在轨耐力记录,标志着该车首次登陆佛罗里达州。” “我们对太空飞行器的性能非常满意,并对为支持科学和太空社区而收集的数据感到非常兴奋。”

该计划的第五次发布预计将在今年晚些时候推出。

已知存在两个X-37B,也称为OTV或轨道测试车辆。 OTV-1飞行了该计划的第一和第三次任务,而OTV-2飞行了第二和第四次,从2015年5月20日在卡纳维拉尔角空军基地的Atlas 5火箭发射开始。

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X-37B的俯视图,是用于低地球轨道分类任务的两个自主军用太空飞机之一。 美国空军

该航天器被认为是用作先进技术传感器和其他系统的轨道试验台,但该程序是分类的,空军几乎没有提供有关太空飞机任务性质的详细信息,可能已完成的任务或何时可重复使用的航天器可能会再次飞。

但在OTV-2起飞刚刚结束的飞行之前,空军承认了两个实验:NASA材料科学项目和一个测试Aerojet Rocketdyne霍尔效应推进器的实验,通过加速带电氙离子产生低但稳定的推力。 推进器用于高级极端高频军用通信卫星。

但总的来说,X-37计划几乎完全保密。

海军战争学院的太空政策分析师琼·约翰逊 - 弗里斯说,在最近的发射之前,X-37B似乎是空军声称的技术演示和测试平台。 但她表示,围绕该计划的秘密可能会继续引起潜在对手的兴趣。

“对我来说有趣的是它是以这种不透明的方式完成的,”她说。 “如果中国人这样做了,天哪,那么每天都会举行国会听证会,并且会对节目进行报道以应对它。它具有其他国家不确定的能力,所以他们会去对它们非常紧张。如果它是一种高度机动的太空飞行器,那就会产生一些非常重要的影响。“

SpaceX对其可重复使用的技术进行了重大测试

小型无人轨道飞行器最初的想法是由美国国家航空航天局开发的,由波音公司的幻影工程部门建造。 但该计划于2004年交给了五角大楼的国防高级研究计划局(DARPA)。

两年后,空军接管了。 第一架X-37B在2010年4月22日的首次轨道测试飞行中起飞。该飞船在轨道上停留了将近225天,然后在加利福尼亚州范登堡空军基地滑行到计算机控制着陆。

第二架X-37B,也就是周日降落的X-37B,于2011年3月5日发射。它在太空中度过了469天,于2012年6月16日在范登堡登陆。 第三次飞行,原始OTV-1的第二次飞行,于2012年12月11日起飞,于20​​14年10月17日登陆加利福尼亚,在高空登陆近675天。

无人轨道飞行器基于与航天飞机相同的升力体设计,并且它们以类似的重返轨道飞行。

但根据波音公司的网站描述,X-37B采用了更轻质的复合材料,改进的机翼隔热和更坚固的隔热瓷砖,“比航天飞机使用的第一代瓷砖更耐用”。 “X-37B上的所有航空电子设备都旨在实现所有离轨和着陆功能的自动化。”

X-37B配备了一个缩小的4英尺×7英尺有效载荷舱。 但与依靠燃料电池供电的航天飞机不同,空军太空飞机配备了可展开的太阳能阵列,可以在长时间任务中保持在轨道上。

但正是X-37B在轨道上的作用仍然是一个谜。